Witnessing some religious rituals in Southern Mexico (Eng/Spa)

in sndbox •  7 months ago


A few weeks ago I was wandering around Southern Mexico, in Chiapas state to be precise. When I was in San Cristobal de las Casas, I heard about San Juan Chamula, a small town in which, besides all the cultural richness that these magic towns have to offer, it has a unique touristic venue, a church where you can find more than 60 Santitos (holy men blessed by the church). This venue is where the people who are very devoted to catholicism come to show their respects and pray for the future, in a way that resembles a blind faith.

Hace algunas semanas estuve por en el Sur de México, en el estado de Chiapas para ser exactos. Estando en San Cristóbal de las Casas, escuché acerca de San juan Chamula, una pequeña localidad la cual, aparte de toda la riqueza cultural que ofrecen este tipo de municipios, cuenta con un único atractivo propio: una iglesia donde aproximadamente hay mas de 60 "santitos" y a donde la gente que es muy devota al catolicismo, va para hacer sus ofrendas de una manera muy peculiar y de la manera mas ciegamente fervorosa que yo haya visto.


Inside the church I got to see a lot of religious rituals but, to be honest some of them seemed as if they were exagerating them in order to impress the hundreds of tourists watching them as they went. It´s worth noting that inside this Church it its strictly prohibited the use of camera devices and they do not allow pictures to be taken; there is at least 12 local people checking every person to avoid pictures to go viral... Word on the street says that if they catch you taking a picture, they will make you delete it and, if they are not sure you deleted it, they will break your camera right before kindly asking you to leave and if you refuse, they will kick you out in a not so kindly way.

Dentro de la iglesia pude observar varios rituales religiosos pero, para ser honesto algunos de ellos me parecieron exagerado y parecía que los hacían solo para deleite y asombro de los cientos de turistas que asisten diariamente. Vale la pena mencionar que está estrictamente prohibido el uso de dispositivos de fotografía y que no se permiten fotos de ningún tipo dentro de la iglesia; dentro la iglesia hay al menos 12 personas locales las cuales se aseguran que nadie tome fotografías y si encuentran que alguien lo hace, lo obligan a borrar las fotos; si estas personas no están seguras de que borraste las fotos, rompen tu cámara y te invitan amablemente a salir, si te niegas te obligan a salir no tan amablemente.


Asking around to the local people about this no photo rule I got a lot of different answers but the one that I got more was <We find our traditions to be a very important part of our culture and the use of electronic devices, as taking photographies is a form of countering the rituals, the spiritutality within our traditions is nulified by any intromision from a religiously unnatached person, like most of the tourists.

Preguntando a la gente de el porque de esta regla, hubo varias respuestas pero la que mas se repetia es que para la gente de el pueblo eran muy importantes estas procesiones, y el uso de aparatos electricos, asi como tomar fotografias, era una manera de anular este ritual ya que la espiritualidad con la que esta gente vive es muy sagrada y unica, y la intromision de gente desapegada y que no esta relacionada con su cultura religiosa, anula cualquier tipo de ritual o sacramento.

Personally, the rituals and traditions I saw inside the church were very interesting and I think that the other toursists hear about all of what happens inside, which is the main reason why they would pay 2 dollars (a significant amount for this Mexican Southern State) just to walk inside and watch everything going on inside. In my opinion, the locals saw a business opportunity in keeping their rituals a secret and unknown to the outside world and the virality of the world wide web, this is why they forbid the use of cameras.

Personalmente a mi me parece que esta es una tradición que llama mucho la atención de los turistas, gente que con tal de ver el oculto y misterioso ritual que se lleva acabo dentro de la iglesia son capaces de pagar los 25 pesos que cobran por la entrada, aparte de pagar el tour personalizado a los guías (que son muchos por cierto) que están afuera de la iglesia. en mi opinión la gente de este poblado vio negocio en mantener en secreto sus tradiciones del mundo moderno y el internet.

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But you know me, I couldn´t resist, this is a pic of one of the sub-chambers inside the church / Pero ya me conocen, no me pude resistir, esta es una foto de una de las sub-cámaras dentro de la iglesia.

As you can appreciate in the picture, this church is full of colored candles and it holds a purpose, every color represents a different prayer. This people barely speak spanish, they speak Tzotzil, the main Mayan tongue on this area of Mexico, thus they weren´t able to explain me exactly how this rituals work. I am not sure if a blue candle represents abundance, or if a red one means health; maybe it id different depending each tribe or each person and everyone has their own meanings.

Así como se ve en la imagen, la iglesia esta llena de veladoras de muchos colores, y esto tiene un propósito, cada color representa una plegaria diferente. Esta gente apenas habla español, en realidad hablan Tzotzil, la lengua maya principal de la región, por lo que no supieron explicarme con exactitud como funcionaba esto de las veladoras, no supe si por ejemplo: el color azul es abundancia, el rojo salud, o tal vez cada quien usa un color diferente para cada plegaria.

What is really impressive is that, no matter which of the 9 rituals you are watching, they all start the same. It starts with a long prayer where they burn some herbs to use the smoke that comes out for the ritual, then they light up the cangles and start another kind of prayer. I was able to witness some rituals with more than 100 candles (interesting)... its curious, some of these people don´t have enough money to eat properly but they at least spend 300 pesos (15 dollars) in candles, kindof ironic huh.

Lo impresionante es que sin importar cual de los 9 rituales que se celebran dentro de la iglesia, los involucrados empiezan con un largo proceso de oración en el que queman un tipo de hierba para hacer uso del humo que sale de esta, después prenden las velas mientras recitan un tipo de oración diferente a la que usaron para prender el fuego. Presencié rituales en donde pude apreciar que contaban con mas de 100 veladores (interesante)... a estas personas casi no les alcanza para comer, pero calculé que para tantas veladoras, debieron haber gastado unos 300 pesos, que ironía.

Personal story: While leaving the church, in the middle of the cold that strikes this region, a barefoot girl came to me asking for money, when I asked her where was his dad, she replied in the most casual tone "He drinks all day long". I wonder, is she conscious about the crude and hard of her reality? or, is she just repeating what her mother tells her? Who know, I really didn´t inquire more, but when I offered something to eat, she told me it had to be money otherwise her mother would spank her... sad, I know.

Como anécdota personal, al salir de la iglesia, en medio del frío que azota esta región, se me acercó una niña descalza y apenas vestida a pedirme una limosna, y cuando le pregunte que donde estaba su papá, me contesto con un toque de normalidad: "se la pasa tomando todo el día". Yo me pregunto, ¿la niña es consiente de lo difícil y crudo de su realidad, o solo repite lo que escucha de su madre? Quien sabe, la verdad no investigué, pero al ofrecerle algo de comer en lugar de la limosna, me dijo que necesitaba dinero por que si no la regañaban... triste, lo sé.

There´s something very peculiar about the way these people dress here, when people reach certain age, no matter if they are men or women, they star wearing these black coats crafted by them, it looks like some kind of rite of passage or something they earn at some point. Everyone wears this coat that by the way, it look cozy as hell and very useful if you consider the cold weather of this region.

Hay algo peculiar en la vestimenta de la gente de este poblado, a partir dec ierta edad, tanto hombres y mujeres usan un tipo de abrigo hecho por ellos mismos de color negro, como si fuera un tipo de iniciación o un derecho del que te haces merecedor a cierta edad. Toda la gente usa este abrigo, que por cierto se ve muy calientito y muy utiil ante el clima extremo de esta región.

Even though I found some inconsistencies and incongruities in these people´s lifestyle, I stick with the positive aspects: Even during these techological times, these people stay firm on their traditions and their religion. This is a place I highly advice to visit if you are ever in Chiapas, México, the poorest state in my country and yet, one of the richest nature wise.

A pesar de que percibí muchas incongruencias en la manera de vivir de esta gente, me quedo con lo bueno, que es que aun en estos tiempos de tecnología mantienen y creen firmemente en sus tradiciones y su religión. Este lugar es muy recomendable si llegan a visitar Chiapas, que es el estado más pobre de todo México, pero uno de los mas ricos en naturaleza y diversidad natural.


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I kinda think its nice to preserve the serenity and sacredness of a spiritual tradition, thus forbidding any electronic devices is a good solution for the people/tourist concentrate on the ritual rather than just taking pictures. Also being able to witness such rituals is one of the ways in really connecting to the culture of the place you are visiting.

You crazy taking photo's! Were there any snake handlers in there? That is on my bucket list to go to a snake church. There are not any within driving distance but as the kids get older I will find my way to one.

The traditions of a people are powerful tools of unification and more. The identity of the people lie in their traditions; once this is lost, their culture and history follows, then their language and then there's nothing left of them, no sign that they ever existed.

Some traditions can be negative but this does not mean that all traditions should be wiped off. For some people, it is their only link to their past.

Faith is a strong thing. The power of man's belief in the supernatural is immense and possibly one if the greatest grounds for division in the world.

Ironically, it is those who are poor who believe more than those who have been supposedly blessed by God. So I can understand their willingness to part with money that they don't have to buy candles. They believe that God is hearing them and is going to bless them and if he doesn't, he knows why.

This is quite interesting. It is really sad that you could not take more pictures. It would have been lovely to see.

México tiene una cultura muy simbólica. La santería, los rituales, el día de los muertos, costumbre propias de un país sembrado en leyendas y tradición oral de los pueblos más remotos de América.
Particularmente hay que repensar si hay espacio para impresionar a los turistas, ya que de por sí estar entre las muestras de la cultura mexicana, es impresionante.
Tu recorrido ha sido muy interesante. Capturas parte del itinerario cultural más inquietante, si se puede decir, de esta ciudad santuario.
Saludos, @anomadsoul.

Interesting. Thanks for sharing your journey (and illicit picture!!) in this mysterious place. The energy coming from the pic you took is good; all of those prayers must be working for something 😉 so poor and yet so rich in natural capital/ people try to get away from this reality so often... what a conundrum in the world as old ways are torn down by new and people try to “make it” in the new ways only to struggle so much.. and yet they still have the treasure chest that sustained all their ancestors in their backyard 💚🌿

Me quedo impresionado con esta historia. Siendo uno de los lugares con mayor pobreza en Méjico, no es de extrañarse que la ignorancia (sin ánimos de ofender a nadie, todos nacemos con ignorancia. Primeramente yo) vaya de la mano junto con la pobreza y mantener rituales "secretos" de este tipo y digo secretos entre comillas, porque si pagas entonces dejan de serlo, deja ver mucho de lo involutivo de esa cultura. ¿Curiosidad por ir y conocer? Tal vez, pero la tristeza de hacerme consciente de tales realidades que todavía existen en pleno 2018 serían cosas duras de ver. ¿Pagar por verlos? Harían de mí el sustentador de algunos actos que mantienen tal ignorancia que hacen a una niña tener que pedir dinero mientras su padre pasa el día bebiendo. Si es verdad o no, la realidad de esa niña y esa gente, es esa. Buenas fotos. Muestran lo oscuro y sombrío de una realidad.

Hola @anomadsoul, esas son las incongruencias de la vida, yo soy católica pero siempre tengo punto de vistas bien encontrados con ciertas personas por las cosas que se ven en ciertas iglesias y religiones gastan enormes cantidades de dinero y que para salvarse y no tienen lo básico: Alimentos, vivienda y empleo, el mundo tiene que cambiar cuando esa es la gran pregunta. Saludos me encantan tus aventuras un fraterno abrazo.

This is beautiful. I know most of the religious people resent any type of photography when they are doing religious activities. Lots of love sir for bringing us the great pictures.

@anomadsoul cada región o país tiene tradiciones religiosas muy arraigadas. Y mas triste aun, que siendo tan pobres inviertan dinero en comprar veladoras, cunado la comida es mas importante.
Muy triste la historia de la niña, eso me parte el corazón.

Good post mr

interesantes creencia amigo, gracia por enseñarnos un poco mas,saludos.

Interesting... what's great about traveling to new places is that we get to immerse ourselves to their traditions even at the least extent.. we also get to see their way of living through our own eyes and that can highly influence our perspective...

Going to church doesn’t make you a Christian any more than going to a garage makes you an automobile. And travel is not just about one destination but it's a new way of seeing things.

that seems an amazing place
if i ever visited maxico i will definitely visit this place
even here in kashmir ,use of cameras is forbidden in some religous places

Que original @anomadsoul tengo la duda como hiciste para capturar la fotografía jaja, es na historia con mucho misterio y tradición, estoy impactada al ver como se mantiene la cultura en ese lugar.

beautifull brother @anomadsoul
nice post 👍👍👍

Muy interesante, tu post y me impresiona lo que cuentas de que no permiten que saquen imágenes de los diferentes rituales que hacen ahí , pienso que si se publicaran podían asistir muchas más personas creyentes@anomadsoul

Interesting article and great photography.

I living in Japan is hard to obtain Mexican information. I hope to know various things about Mexico.


Esos rituales dan algo de miedo @anomadsoul, que bueno que ellos a pesar de tantos avances tecnológicos conservan sus tradiciones religiosas y su diversidad natural.

When the standard of living will increase these tradition will be in the danger as well as nature. But the more people like you promote them, the bigger the chance that will not happen :)

Hola Eric, muy interesante tu relato, definitivamente pareciera un pueblo donde conviven el catolicismo con los antiguos rituales mayas de la época pre colombina, un pueblo que mantiene su identidad y permanece inmune a los avances y a la tecnología (con todo lo malo y lo bueno que esto implica). Ahora bien, lo que no me parece correcto es que se cobre una tarifa por ingresar a la iglesia y me pregunto, tiene sacerdote esa iglesia? se oficia misa? o sólo se utiliza para realizar esos rituales?

Impacta la niña que se acerco y no querìa pan, sino dinero para que su familia no la regañarà, esto deberia ser denunciado, podria ser explotaciòn al menor :(

It was an interesting story to read and I 'm glad you've written it as I will not travel soon to Mexico. I take the opportunity to thank you, dear Eric, for your support.

every scenerio at every place more or less same,only different people,culture but all are human.


Qué pena me ha dado la anécdota con la niña. Los niños no deberían vivir esas cosas. La inocencia es un valor que se debería conservar el mayor tiempo posible.

"Fuck the police, voy a tomar la foto".

Todo lo que diré: El vaticano podría quizá no erradicar, pero sí disminuir notoriamente el hambre en África si vendiera e invirtiera su colección de arte, oro, etc.. Pero es sólo mi opinión.

That's an interesting thought you had about the little girls reply. Got me thinking as well, should be her mom's or other elders reply that she is using.

A wonderful story. She can be called the head of an interesting book. How did the story end with the girl, did you give her money?

Замечательная история. Ее смело можно назвать главой интересной книги. Как кончилась история с девочкой, вы дали ей денег?

Visited chamula last week and the guide also took us to a leaders house and went into more detail about their beliefs and rituals. What struck me was how they didn't want to convert anyone to their way of life and simply want to preserve it. Nice post!

Such a nice reportage. Glad you got some photos in spite of the restrictions. There are temples I have visited in India where you can only go if you are Hindu - obviously off limits for a westerner. Still I managed to see quite a few, sometimes climbing on a hill to look down on them.